Expat Mom Gets Her Master’s in Busan

외국인 엄마, 부산에서 석사 학위를 따다

Hege and the dogs © Photo Olga Khimich

헤게와 개들 ⓒ Photo Olga Khimich


 “Being an expat spouse is a great opportunity to do whatever you want.”

 Hege Beate Stokmo Melilla, is a 45-year-old Norwegian expat living in Busan and has graduated with a Master’s in Fine Arts from Kyungsung University. 


 Moving to Busan as a non-working expat spouse, Hege found she had all the time in the world and saw it as an opportunity to do whatever she wanted.


 For the first three years Hege was busy getting the family – two teenagers, then 11 and 15, and a husband into a good everyday routine in their new South Korean environment more than 8000 kilometers away from their home country, Norway. Among other things, Hege also had time to be an expat/toursist and to tick off her list all the things she wanted to see, try and taste in South Korea. The initial plan for the family was to stay only two years in South Korea, but then Hege’s husband got the opportunity to continue his job in Busan


 “Then we decided to stay longer because the kids thrived here and we really enjoyed living in Korea." Hege remembers.


 The decision to extend their stay was the turning point for Hege, and she asked herself: "How do I get the most out of this opportunity?" A question she still keeps echoing.


 “If I was going to stay in Korea for two or three years, I probably wouldn’t have spent time taking a master's but by then I had already explored Korea as an expat tourist. I came to a new phase where I needed to develop myself. I got to know an expat friend who had taken a master's degree and she gave me the inspiration.”


 So Hege then took the decision to hit the books and enroll as a fulltime student. Busan has a plethora of universities and other possibilities for study. If you already have a bachelor's degree you can’t get another bachelor's here in South Korea, you have to move on to a master's. A good piece of advice is to start the admission procedure early nas you might have to take a TOEFL test to prove your English ability is sufficient and, for some studies, you have to present a portfolio and have an interview.

 “I began my admission process roughly 9 months ahead of the deadline. I must admit I didn’t do much research about the other univiersities; I knew my friend had succeeded in getting a Master’s in Fine Arts at Kyungsung University, so I decided to follow her path. I had nothing to lose come rain or shine.”


 Back in Norway, Hege had worked full time as a mental health nurse. In her spare time, she had always enjoyed drawing and being very creative. Back in 2007 she took her first painting course and several followed as the years went by. However, painting remained a hobby. Her Norwegian bachelor's and master's degrees were focused on health care, not on the fine arts. But starting with a few steps can lead to a journey that can continue as long as your determination lasts. Hege points out. 


 “I knew I would be very occupied, but I like being occupied. For me it is very meaningful to have something specific to do and to have a goal.”


 Unsurprisingly, language was the major everyday challenge. The university recommended which books to read and

helped Hege get the materials she needed to study. Studying at an undergraduate level you have to speak Korean, but at the master's level, English is sufficient. However, you need to be on your toes to make sure you get all the important information translated.


 “외국인 배우자의 삶이란 원하는 것은 무엇이든 할 수 있는 기회를 얻는 삶입니다.”

 헤게 비아테 스토크모 메릴라(Hege Beate Stokmo Melilla)는 부산에 거주 중인 45세 노르웨이 여성으로, 경성대학교에서 미술학 석사 학위를 취득했다.


 비근로 외국인으로 부산으로 오게 된 헤게는 많은 시간이 주어진 이 곳을 자 신이 원하는 것은 무엇이든 할 수 있는 기회로 여겼다. 헤게는 고향 노르웨이에서 8천 킬로 미터 떨어진 한국이라는 나라에서 남편 과 11살, 15살 아이들과 적응하며 바쁘게 3년을 보냈다. 그러면서도 헤게는 한국에서 보고 싶은 것, 하고 싶은 것, 맛보고 싶은 것들을 하나씩 경험해보는 여행자로서의 생활도 즐겼다. 처음에는 한국에 2년만 머무를 예정이었지만, 헤게의 남편에게 부산에서 일을 계속할 수 있는 기회가 왔다.

 "아이들도 잘 자라고 있었고 우리 모두 한국에서 즐겁게 살아가고 있었기 때문에 더 오래 머무르기로 결정했어요.


 한국에서 더 오래 머물기로 결정한 것은 헤게에게 터닝포인트가 되었다. 헤게는 스스로에게 이 기회를 최대한 활용할 수 있는 방법은 무엇일까 질문했다. 헤게는 지금도 이 질문을 스스로에게 던지고 있다.


 "만약 한국에 2, 3년 정도만 머무를 예정이었다면 석사학위를 취득하지는 못했을 거예요. 하지만 전 이미 “외국인 여행자”로서 한국을 즐겼고, 이제는 저 스스로를 발전시킬 새로운 삶의 단계에 이르렀어요. 석사 학위를 취득한 외국인 친구를 알게 되었고 그 친구가 제게 영감을 주었죠."


 헤게는 열심히 공부해 정규 석사과정을 밟기로 결심했다. 부산에는 수많은 대학교를 비롯해 공부할 수 있는 수단이 많이 있었다. 학사 학위를 이미 갖고 있는 상태라면 한국에서 또 다른 학사 과정을 밟을 수 없어 석사로 진학해야 한다. 조언을 하자면, 어떤 전공에서는 학업에 충분한 영어 실력을 증명하기 위해 토플 시험을 요구할 수도 있고 포트폴리오와 인터뷰를 요구하는 경우도 있기 때문에 빨리 등록하는 편이 좋다.

 "저는 데드라인보다 9개월 정도 먼저 등록 과정을 알아보기 시작했어요. 사실 다른 대학을 많이 조사해보지는 않았어요. 제 친구가 경성대학교에서 미술학 석사 학위를 성공적으로 취득했기 때문에 저도 친구와 같은 석사 과정을 밟으면 된다고 생각했어요. 어쨌든 전 아무 것도 잃을 게 없었어요."


 헤게는 노르웨이에서 정규직 정신과 간호사로 일했다. 여유가 있을 때는 그림 그리기를 좋아했고 늘 창의적이었다. 헤게에게 미술은 취미일 뿐이었지만, 2007년 첫 미술 수업을 시작으로 몇 년 동안 미술 공부를 계속했다. 노르웨이에서 헤게는 학사와 석사 모두 의료 관련 전공을 공부하였으며, 미술과는 관계없었다. 그러나 헤게는 뜻이 있는 곳에 길이 있다고 믿었다.


 "바빠질 거라는 건 알았지만 전 바쁘게 지내는 걸 좋아해요. 저에겐 구체적으로 할 일을 정하고 목표를 가지는 것이 무척 의미있는 일입니다."


 당연히 언어가 큰 문제였다. 대학 측에서는 읽어야 할 책을 추천해주고 헤게의 학업에 도움이 될 만한 자료를 얻도록 도와 주었다. 학사 학위를 받으려면 반드시 한국어를 구사해야하지만 석사 과정은 영어로 진행하는 데 큰 어려움이 없었다. 

Examined by Surprise!
 Hege was the only non-Korean speaker in her class and at the end of the first semester, Hege was really taken by surprise due to the language problems. On that specific day, her 11-year-old son suddenly had to go to the hospital and Hege had to give her role as a mother top priority over her studies. Prior, one of Hege’s fellow classmates had asked her to hang some of her paintings up for an exhibition at the university’s gallery, a request Hege had accepted without a second thought. Having spent a good part of the day at the hospital, Hege was not even sure if she would make it to the university that day. Luckily, after the visit at the hospital, she decided to rush to the university for a quick visit. 


 “Arriving I realized all the teachers from the art department were present and that it was an examination that was taking place. This was the highlight of the semester! I had to present my artist statement right there on the spot. I was really taken by surprise but then I thought, well, I just have to make the best out of it.” 


 Hege laughs as she describes how she, in a split second, had to adjust to the situation. The day had a happy ending with all A's earned and a lesson learned; ask more than twice and be very specific about all questions to avoid information getting lost in translation or getting into a tangled mess of misunderstandings.


예기치 못한 시험

 헤게는 해당 과정 학생 중 유일한 외국인이었고, 1학기가 끝날 무렵 언어 문제로 인해 예기치 못한 어려움을 겪게 되었다. 헤게의 11살 난 아들이 갑자기 병원에 가야했던 어느 날, 헤게는 수업보다는 엄마의 역할을 수행하는 것이 우선이라고 판단했다. 이전에 함께 수업을 듣던 학생들 중 한 명이 헤게의 작품 몇 점을 대학 갤러리에 전시해 달라고 요청했고 헤게는 수락했다. 병원에서의 일이 마무리 된 후 헤게는 그 날 학교를 갈 지 말지 고민했으나, 학교로 돌아가야겠다는 결정을 내렸다.


 "학교에 도착하니 미술학과 교수님 전체가 계셨어요. 알고보니 그 날이 학기의 하이라이트인 시험일이었던 거죠! 저는 즉석에서 작품 설명을 해야 했어요. 정말 놀랐지만 어쨌든 최선을 다하면 될 거라고 생각했습니다."


 헤게는 빠르게 판단하고 행동해야 했던 그 짧은 순간을 설명하며 웃었다. 그 날은 올 A 성적과 함께 행복하게 마무리 되었고, 헤게는 교훈을 얻었다 : 첫째, 두번 이상 물을 것, 둘째, 해석의 혼선 및 잘못된 오해를 방지하기 위해 언제나 구체적으로 질문할 것.



”Jigjin Budi! (straight forward, please)” Acrylic and crayons on canvas, 115x90cm 2018. © Photo Hege


The Hugging Teacher
 She emphasizes the Koreans did everything they could to try to help her, and she felt they created a very welcoming and inclusive atmosphere. 


 “Each semester my fellow students took turns translating information from the university’s intranet for me and one of our professors actually started out all of her classes by hugging each one of her students.” 


 Hege recalls while she laughs gratefully, many times when she had been sitting listening to something she didn’t understand, she would get a written or oral translation. Other times, after class she had to find an English book covering the topic. To be present at the lectures is mandatory even if you don’t understand what is being said. 


 “My advantage was I studied Western art - not Korean - and consequently the sources were often originally written
in English.”


 That’s an important point Hege wants to pass on if you are inspired to follow her example. If you are not fluent in Korean, make sure the sources for your study can be found in a language you understand. Another tip is to make good connections with the Graduate School office as they can provide valuable guidance, Hege also got great support from the art director throughout her studies.


 따뜻했던 교수진
 헤게는 한국인들이 자신을 위해 가능한 모든 것을 도우려고 했으며, 무척 따뜻하고 열린 마음으로 자신을 포용해주는 분위기를 느낄 수 있었다고 거듭 말했다.


"매 학기마다 친구들이 돌아가며 대학인트라넷에 올라온 정보를 저를 위해 기꺼이 번역해 주었고, 교수님 중 한 분은 실제로 강의를 시작하기 전 항상 학생들을 한 명씩 안아 주었습니다."

 헤게는 자신이 무언가를 이해하지 못한 채 가만히 앉아있을 때 누군가가 통번역 해주었던 고마운 기억들을 떠올리며 웃었다. 그렇지 않은 날엔 수업이 끝나고 관련 주제에 대한 영어책을 찾아야 했다. 내용을 다 알아듣지 못해도 필수적으로 강의에 참석했다.


 "다행스럽게도 저는 한국화가 아니라 서양화를 전공했기 때문에 원문은 영어로 쓰인 경우가 많았어요."

 헤게와 같은 길을 걷고자 하는 이들에게 전하고 싶은 헤게의 중요한 조언이 있다. 만약 당신이 한국어를 유창하게 하지 못한다면 당신이 이해할 수 있는 언어로 전공 자료를 찾을 수 있는지 반드시 확인해야 한다.

 과사무실을 통해 중요한 가이드라인을 얻는 것도 한 방법이다. 헤게 역시 석사과정 동안 학과장으로부터 많은 도움을 받았다.

”Well, My Perspective is Blue.” Acrylic, korean ink and charcoal on hanji paper, 55x40cm, 2018. © Photo Hege

Well - Truly not a Beach Bum
 Looking back, Hege found the first and the last semesters the most challenging. During the two years, Hege had approximately one lecture of three hours, three or four times a week, the rest of the day she spent either painting at “her own private” campus studio she got free access to while studying at the university or she went home to hit the books. 


 “Once every two weeks, I gave myself time to go out with friends. The days I decided to be social I had to go home and write in the evening. Throughout the last semester I also had to write during the weekends.” 


 An intrusive question at this stage is if Hege feels she missed out on anything due to her studies. For instance, there must have been some weekends where everybody else seemed to be enjoying life at Busan’s countless beaches. 


 "But you know I´m from Tromsø, in the northern part of Norway, so actually I don’t like going to the beach and lie in the sun; for me it was perfect to have an excuse to stay away from the beach.” 


 Hege laughs apologetically as she points out she has children, and a husband and, of course, other obligations. 


 “I might have missed some expat lunches but, overall, I feel I gained a lot. When you have to interact with native Koreans on an everyday basis, you learn so much, compared to if you just meet random Koreans when you are shopping, and the day I got my master's degree at the graduation ceremony was just…. Incredible!"


 Hege never thought she would quit, but she reveals she always had a fear the university might “kick” her out, as the systems and the demands are so different from her home country.


 Now as a member of a very exclusive club holding a Norwegian passport and a Korean Master's degree in Fine Arts, new opportunities opened up for Hege. Her first solo exhibition is set to be from the April 22 to May 5 at Bukchon Hanok Village in Seoul.

 Are you inspired? Then come and meet Hege Beate Stokmo Melilla at her exhibition's opening on Friday, April 22 at 6 pm in Seoul and check out her homepage: www.hegeb.net


부산의 바다는 제게 큰 문제가 아니었어요! 

 헤게는 첫 학기와 마지막 학기가 가장 힘들었다고 말한다. 석사 과정 2년 동안 헤게는 거의 세 시간짜리 강의를 일주일에 서너개씩 들었고, 나머지 시간에는 재학생들이 무료로 이용할 수 있는 캠퍼스 내 개인 작업실에서 그림을 그리거나 집에서 공부를 했다.


 "2주에 한 번씩은 친구들을 만나러 나갔어요. 그 뒤엔 집으로 돌아가 저녁에는 논문을 썼습니다. 마지막 학기에는 주말에도 논문을 써야 했어요."


 공부하는 외국인 엄마로서 헤게는 학업 때문에 무언가를 놓쳤다고 느끼지는 않을까? 예를 들어 다른 사람들처럼 부산에 있는 수많은 바닷가에서 즐거운 시간을 보낼 수 없었던 주말들도 많았을 것이다.


 "아시다시피 저는 노르웨이 북쪽에 있는 ‘트롬쇠’라는 항구도시 출신이에요. 그래서 전 바닷가를 거닐거나 햇볕 아래 누워 있는 걸 그다지 좋아하지 않아요. 오히려 바다에 가지 않아도 되는 이유를 댈 수 있어 좋았어요."


 헤게는 두 아이의 엄마이자 남편을 둔 아내로서 자신이 마땅히 해야 할 다른 일들도 있었다는 사실을 짚으며 미안한 듯 웃었다.


 "외국인 친구들과 함께 하는 식사 자리를 몇 번 놓쳤을 수는 있어요. 하지만 저는 얻은 것이 더 많다고 느낍니다. 매일 한국인들과 어울리다 보면 쇼핑을 하다 한국인과 마주치는 경우보다 훨씬 많은 것을 배우게 돼요. 석사 학위 수여식은 정말이지… 말 그대로 어마어마했어요!"


 헤게는 학교를 그만 둘 생각을 한 적은 없었지만, 한국의 대학 시스템과 요구사항이 노르웨이와 전혀 다른 탓에 학교에서 쫓겨나지 않을까 하는 불안을 항상 안고 있었다고 말한다.

 노르웨이 국적으로 한국 미술석사 학위를 받았다는 이 특별한 이력 덕분에 헤게의 앞에는 새로운 기회의 문들이 기다리고 있다. 4월 22일부터 5월 5일까지 서울 북촌 한옥 마을에서 헤게의 첫 개인 전시회가 열린다.

 헤게의 이야기가 당신의 마음을 움직였다면 헤게 비아테 스토크모 메릴라(Hege Beate Stokmo Melilla)를 만나 보라. 전시 오프닝은 오는 서울 광명아트스페이스에서 4월 22일 금요일 오후 6시. www.Hegeb.net


Hege’s Good Advice

• Start to prepare early

• Choose a subject you enjoy – make it feel like a pleasure.

• Choose a course of study where a part of it is practical – then you avoid some language challenges. Fine Art is 50% practical and 50% theoretical.

• Choose a field with sources in a language you understand.

• Contact the Graduate School office at the university where you want to apply, and go there in person to get help applying.

• Ask about every single detail, rather too many questions – than too many misunderstandings.

• Be very proactive, independent and eager to motivate yourself.

• Be extremely open and expect that anything can happen.

• Have the attitude: I have nothing to lose.


헤게의 조언

• 일찍 준비를 시작하라.

• 좋아하는 주제를 정하라 – 기쁜 일로 느껴져야 한다.

• 실습 수업이 포함된 과정을 선택하라 – 그렇다면 언어적 문제를 어느 정도 피할 수 있다. 미술은 50% 실기와 50% 이론 수업으로 이루어져 있다.

• 당신이 이해할 수 있는 언어로 자료를 얻을 수 있는 분야를 선택하라.

• 등록하고 싶은 대학의 학과 사무실에 연락한 뒤 방문해 등록을 위한 직접적인 도움을 받아라.

• 아주 사소한 것까지 질문하라 – 너무 많은 오해보다는 너무 많은 질문이 낫다.

• 주도적이고 독립적으로 행동하며 스스로 끊임없이 동기부여 하라.

• 마음을 활짝 열고 무슨 일이든 일어날 수 있음을 염두에 두어라.

• 이 태도를 고수하라: 나는 아무 것도 잃을 것이 없다.


Profile l Hege Beate Stokmo Melilla (헤게 비아테 스토크모 메릴라)


 Her art is based on an interest in different perspectives and parallel realities. These ideas are depicted by female figures and rabbits connected to her childhood dreams. She is inspired by early experiences, phenomenology, the subjective comprehension and the cultural experience of living in South Korea for almost six years. Hopefully her artworks can be a catalyst to alternative interpretations and multiple meanings. 


 헤게의 작업은 서로 다른 관점과 평행현실들(parallel realities)에 대한 관심에 기반한다. 이러한 아이디어들은 작가의 어린 시절 꿈과 연결된 여성과 토끼로 묘사된다. 작가는 유년기의 경험, 현상학, 주관적 해석 그리고 한국에서 거의 6년간 살아오며 겪은 문화적 경험들에 영감을 받는다. 덕분에 작가의 작업들은 다양한 방법으로 해석될 수 있다.


Contributing Writer l Lisbet Bratland (리즈벳 브랫랜드)


 I´m a 56-year-old journalist. I moved to Busan in 2016. Back in Denmark I worked with radio and TV broadcasting for 26 years, mainly as an anchorperson. Coming from a country with lots of low pressure, rain, sleet and snow during the winter I just love Busan’s dry and blue autumn and winter seasons.


 리즈벳은 올해로 56살이며, 기자 출신이다. 2016년 부산에 온 리즈벳은 덴마크에서 라디오, TV 등 방송 분야에서 26년간 앵커로 일했다. 저기압, 비, 진눈깨비, 눈이 많은 나라 출신이라 부산의 건조하고 청량한 가을과 겨울을 좋아한다.